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EL TÍTULO «PROFESSIONAL ENGINEER (P.E.)» EN CALIFORNIA

Me gustaría compartir con vosotros mi experiencia obteniendo la licencia de “Professional Engineer” en Estados Unidos. Es un examen que muchos ingenieros trabajando en USA deciden realizar tras finalizar la carrera y llevar un tiempo trabajando, y permite obtener una licencia que da derecho a firmar proyectos, planos, etc…También es un paso adelante en la carrera profesional del ingeniero americano, no en vano muchos trabajos en este país requieren que el candidato tenga este título.

Este examen existe para muchas de las ramas de la ingeniería, aunque lo cierto es que el PE (Professional Engineer) en ingeniería civil es el más valorado, y por tanto el que más personas intentan obtener. Se realiza cada año sólo en dos fechas, dos viernes para ser más concreto, uno a mediados de abril y otro a finales de octubre. Los exámenes se realizan al mismo tiempo en salas de convenciones de varias ciudades en cada estado del país.

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PE en ingeniería civil

El examen tiene cinco especialidades: Structural, Geotechnical, Transportation, Construction y Water Resources and Environmental, y se debe elegir una de ellas al inscribirse para el examen. La organización que administra los examenes, NCEES (National Council of Examiners for Engineering and Surveying), publica en su web un listado con la materia que se va a evaluar en el examen para cada una de las especialidades. También muestra las normativas a usar al resolver los problemas, de forma que uno sabe si la edición de la normativa de hormigón, acero, etc… que tiene en casa o utiliza en el trabajo le va a servir en el examen o tiene que llevar otra edición. Puede parecer una tontería, pero el hecho de llevar una edición u otra puede significar acertar o fallar preguntas en el examen…

Al igual que para el 99% de los trámites que se hacen en Estados Unidos, cada estado es un mundo, de modo que el proceso de inscripción e incluso los exámenes para lograr ser PE varían de un estado a otro. En la mayoría de los estados el único examen a aprobar es el siguiente:

Un examen llamado “Principles & Practices” de 8 horas, cuatro a la mañana y cuatro a la tarde, y con cuarenta preguntas en cada parte, lo que supone una media de 6 minutos por pregunta. Por la mañana se examinan conocimientos generales de ingeniería civil y es común para todos los que realizan el examen. Las cuatro horas de la tarde son específicas de la especialidad elegida. Sin embargo, algunos estados pueden tener exámenes adicionales por el hecho de tener condicionantes especiales (sismo, viento, etc…) y tener que evaluar también estos conocimientos a los examinados. Un ejemplo es California, del que hablaré a continuación.

Una vez conseguida la licencia en un estado, es relativamente fácil transferirla a otro (previo pago de tasas, como no podía ser de otra forma…), a menos que el estado en cuestión tenga unos requerimientos especiales, normalmente el tener que aprobar un examen específico para ese estado, o cumplir con una experiencia profesional mayor que la que tiene el estado del que uno quiere transferir su licencia.

 

Civil PE en California

California es un estado singular para obtener el PE por dos motivos. Por una parte, es el estado que requiere el menor periodo de experiencia profesional tras graduarse para poder presentar la solicitud al examen (tan solo un año de trabajo si se tiene un máster, mientras que en la mayoría de estados son tres o cuatro años) y por otra parte requiere aprobar otros dos exámenes aparte del examen de 8 horas mencionado anteriormente; un examen para evaluar los conocimientos de sismo aplicado al diseño de estructuras, por la gran actividad sísmica que tiene California, y otro examen de topografía aplicada a la ingeniería civil. Estas dos peculiaridades hacen que sea más atractivo obtener la licencia en este estado, y de hecho más del 25% de los exámenes de Civil PE en Estados Unidos se han hecho en California en este último ciclo. Éstas son las estadísticas de los exámenes en California este abril de 2015 (hacer click en la imagen para ampliar):

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Inscribirse al examen

A la hora de inscribirse al examen, lo primero que uno tiene que saber es si cumple todos los requisitos para que su solicitud sea aceptada.

El California Board for Professional Engineers, Land Surveyors, and Geologists (podría ser algo equivalente al Colegio de Caminos en España) tiene en su web el siguiente organigrama que aclara bastante bien los requerimientos que cada uno tiene para inscribirse basado en su experiencia profesional, educación superior, etc. Este es el link:

http://www.bpelsg.ca.gov/applicants/flowchart_for_pe.pdf

A grandes rasgos, el “Colegio” pide que se justifique:

-Educación superior: se debe enviar el certificado de notas de la carrera y del máster si se tiene (esto último equivale a un año de experiencia trabajando). Algunos estados como Texas requieren que el certificado de notas de la universidad en España sea evaluado por una empresa independiente y enviado directamente al Colegio de Ingenieros de Texas. Mi experiencia en California fue simple: no tuve que enviar mis notas de la Universidad de Cantabria a ninguna empresa para su evaluación, simplemente envié al California Board for Professional Engineers de California mi certificado de notas en inglés y castellano, y no tuve ningún problema.

-Experiencia profesional: Se debe justificar que se ha estado trabajando al menos dos años como ingeniero civil, y se deben conseguir al menos cuatro firmas de ingenieros profesionales que avalen esto. Los PEs que firman tu experiencia se clasifican en varias categorias: ingeniero/a que ha estado supervisando tu trabajo, compañero/a de trabajo, ingeniero/a de otra empresa que ha trabajado con/para tí, etc… Como he mencionado antes, estos dos años se reducen a uno si se tiene un máster. La fecha desde la que se empieza a contar la experiencia es la fecha de graduación que aparece en el certificado de notas.

-Tener el examen FE (Fundamentals of Engineering) aprobado: Es un examen de 8 horas con un formato parecido al PE, salvo que desde el año pasado se realiza de manera continua durante el año y se hace por ordenador. Es un examen que evalúa conocimientos más básicos de ingeniería, y lo suelen hacer estudiantes de ingeniería en su tercer y cuarto curso. El FE puede haberse realizado en cualquier otro estado, y luego transferirlo a California simplemente rellenando un formulario adicional.

-Examen sobre las leyes estatales y normas del Board for Professional Engineers que afectan a los ingenieros civiles: Este examen tipo test se encuentra en su web, y se debe completar y entregar como parte del paquete de solicitud para hacer el examen.

Los plazos para completar la solicitud son en torno a medio año antes de la fecha del examen. Una vez que la solicitud ha sido aprobada por el Board of Engineers de California, la solicitud pasa a NCEES, quien se encarga de administrar el examen de 8 horas, y a Prometric, la organización que administra los dos exámenes específicos de California que se realizan por ordenador. Estas dos organizaciones se ponen posteriormente en contacto con la persona para elegir el lugar, la fecha del examen (en el caso de los exámenes por ordenador), etc…El coste total de la inscripción a los 3 exámenes está en torno a los 800 dólares.

 

Los exámenes

El examen general de 8 horas es “open book”, es decir, se pueden llevar los libros, apuntes etc… que uno quiera con tal de que no tengan hojas sueltas que puedan usarse para pasar información durante el examen. Para los que lo hemos hecho en la especialidad de estructuras, eso significa llevarse una o dos maletas  llenas de libros con todas las normativas americanas para el diseño con hormigón armado, hormigón pretensado, acero, madera, mampostería, etc…aparte de apuntes y libros de problemas. En fin, que la fila para entrar al examen se parece más la de una terminal de aeropuerto como podéis ver en esta foto sacada a la entrada de uno de los exámenes.

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El examen de 8 horas se realiza al mismo tiempo en todo Estados Unidos y es el mismo para todos. Aún siendo así, si decides obtener la licencia en California, debes viajar a este estado para hacer el examen. Este es el link a la página que explica el contenido de este examen, en la especialidad de estructuras:

https://cdn.ncees.org/wp-content/uploads/2012/11/Civ-Str-April-2015_Combined2.pdf

Los exámenes de sismo y topografía también son “open book” pero tienen un formato completamente distinto, ya que se realizan por ordenador y se tiene la flexibilidad de poder hacerlo el día que uno quiera durante un periodo de cuatro semanas. Además, constan de 55 preguntas a contestar en 2 horas y media, es decir, una media de menos de 3 minutos por pregunta. Paradójicamente, siendo estos exámenes específicos de California, al contrario que el general, estos dos sí que se pueden realizar en otras ciudades de Estados Unidos, o incluso desde fuera del país.

Link a la materia que se evalúa en el examen de sismo:

http://www.bpelsg.ca.gov/applicants/plan_civseism.pdf

Para el de topografía es el siguiente:

http://www.bpelsg.ca.gov/applicants/plan_civsurvey.pdf

Existen muchas empresas que se dedican a preparar a los ingenieros para estos exámenes., incluso organizaciones como la ASCE (American Society of Civil Engineers) ofrecen cursos de preparación. Las opciones suelen ser seminarios presenciales o webinars, tanto en vivo como grabados y que se pueden ver al ritmo que uno quiera. Estos cursos rondan los mil dólares y normalmente ofrecen reinscripción gratuita si se suspende el examen.

 

Resultados

Los resultados se conocen unas seis semanas después del examen. NCEES envía los resultados a todos los estados, y estos tienen tres formas de proceder: Algunos estados directamente envían los resultados a los examinados, otros estados envían los resultados a otro organismo independiente para que los evalúe, y en otros como California es el propio Board of Professional Engineers el que se encarga de evaluarlos. La consecuencia de esto es que los resultados van llegando a los examinados en distintos días según el estado en el que lo han hecho.

En el caso de California, los resultados suelen darse una semana después que en el resto de estados, en parte porque se tienen que combinar los resultados de los tres exámenes, el general y los dos específicos de California. Si no se aprueban todas las partes, solo hay que volver a hacer aquellas que se hayan suspendido.

 

Renovar la licencia

Una vez se ha conseguido la licencia, ésta debe renovarse cada cierto tiempo, normalmente cada dos años aunque depende de cada estado. Esto significa pagar tasas y en algunos estados también asistir a cursos para cumplir con un determinado número de horas de formación llamadas “Professional Development Hours, o PDHs”.

 

Espero que este artículo os haya resultado interesante, puede que sea útil para todos aquellos que estéis o vayáis a estar trabajando en Estados Unidos en algún momento de vuestras carreras profesionales. Para los que os encontráis estudiando en USA, recordad que el primer paso es aprobar el examen FE. Un saludo desde Texas!

Mikel Ortiz Fernández

Mikel Ortiz Fernández

Mikel es Ingeniero de Caminos, Canales y Puertos por la Universidad de Cantabria. Ha estudiado un año en la Universidad de Cornell y realizado estudios de Máster en UC Davis, especializándose en el cálculo de estructuras. Actualmente trabaja en Washington DC para Ferrovial Agroman US Corp.

11 comentarios

  • Excelente aporte Mikel, muchisimas gracias por compartir tus experiencias con nosotros
    tengo una duda acerca de los requisitos necesarios para ser EIT, si la universidad en la que estudiaste no esta acreditada por ABET puede continuarse con el tramite o se tendria que considerar alguna otra opcion, de antemano muchas gracias y muchisimo extio en tu trabajo

  • Hola Miguel Angel,

    Eso es, hay que realizar los otros dos exámenes independientemente de la especialidad que elijas para el examen general.
    Con respecto a tu segunda pregunta, depende de cada estado. En California, si vas al link que he puesto en el apartado «Inscribirse al examen» verás que hay un recuadro que pone «Go to FE waiver» si pinchas ahí te explica la forma de obviar este paso…Como anécdota te diré que conozco algún caso de ingeniero español con +20 años de experiencia y PE en un estado que ha tenido que sacarse el FE para poder obtener el PE en otro estado…

    Un saludo

  • Enhorabuena por tu post, muy completo y práctico.
    Tengo una duda al respecto del PE exam en California: por ejemplo para la especialidad de transporte, ¿hay que realizar también los exámenes de sismo y topografía?

    Y otra: teniendo el título en España, más experiencia aquí y en USA, se puede ‘obviar’ el no haber hecho el examen del FE? O es imprescindible hacer el FE antes del PE?
    Gracias de antemano, Mikel

  • Hola mikel, muy buena tu post
    es de gran ayuda para mi. bueno quisiera que me oriente un poco, tengo estudios de ingeniería civil en una universidad no acredita por abet (podria dar el examen FE) y posteriormente quiero hacer una maestria en ingenieria estructural en estados unidos, eso me habilita para dar el examen PE? y como es la evaluacion para un graduado de ingeneria civil no acreditado por abet, bueno espero su respuesta. gracias

    saludos!

  • Gracias por tu post Mikel, está muy bien explicado 🙂
    Me ha sorprendido el nivel tan bajo de aprobados del examen, menos del 50%, cuando en USA lo común en la universidad es que casi todo el mundo apruebe siempre, ¿consideras que es un examen difícil? ¿Cómo lo preparaste?

    Un saludo!

    • Hola Carmen, no considero que el examen sea muy difícil pero sí es cierto que abarca muchísima materia así que es importante saber administrar bien el tiempo tanto en la preparación como en el propio examen. Yo lo preparé con unos webinars y libros de preparación para el examen.
      Un saludo.